Argument

Nabucco, roi de Babylone, a envahi Jérusalem et assiège le temple à l’intérieur duquel se sont réfugiés les Hébreux. Zaccaria, Grand-Prêtre des Hébreux, exhorte son peuple à ne pas perdre espoir : il retient en otage Fenena, l’une des filles de Nabucco. Le peuple reparti au front, Ismaele, neveu du roi d’Israël, reste seul pour garder Fenena, dont on apprend qu’elle est son amante. Ils sont interrompus par l’irruption d’Abigaille, seconde fille de Nabucco, qui annonce avoir pris le temple. Elle propose à Ismaele de sauver son peuple en échange de son amour. Fidèle à Fenena, Ismaele refuse. À ce moment, les Hébreux battent en retraite. Nabucco fait son entrée. Zaccaria menace de tuer Fenena mais Ismaele retient son bras, privant les Hébreux de leur dernier atout. Le temple de Jérusalem est détruit. Les Hébreux sont déportés à Babylone.


À Babylone, les Hébreux ont été privés de leurs droits, emprisonnés ou réduits en esclavage. En l’absence de Nabucco parti en guerre, Fenena assure la régence. Seule, Abigaille révèle son origine véritable : elle n’est pas fille de Nabucco mais fille d’esclave. Elle n’en conçoit que plus de haine envers sa « sœur » Fenena. Abigaille reçoit la visite du Grand-Prêtre de Baal, son conseiller politique. Celui-ci vient l’avertir que l’on a surpris Fenena en train de libérer des esclaves hébreux. 
Pendant ce temps, par amour pour Ismaele et en signe de protestation contre la politique de son père, Fenena se convertit à la religion hébraïque. Zaccaria est l’artisan de cette conversion. Survient Abigaille qui exige que sa sœur lui cède le pouvoir.

Mais c’est à ce moment que  Nabucco revient à Babylone ...

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